도파민

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무엇인가 포기할 때 뇌에서는 무슨 일이 일어나고 있는 것일까? 그동안 과학자들은 포기(giving up) 과정에서 동물 신경계에 어떤 일이 일어나는지를 밝혀내는데 많은 노력을 기울여왔다.

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파킨슨병이라고 들어보셨을 텐데요, 신경 세포들이 소멸하면서 생기는 퇴행성 뇌 질환입니다. 미국 권투선수 무하마드 알리가 걸린 병으로도 유명해졌고요. 영화 소재로도 가끔 등장하죠? 파킨슨병은 현재 치료할 수 없는 병입니다,

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노인 인구가 증가하면서 치매뿐만 아니라 파킨슨병 환자도 급속히 늘어날 전망인데요. 치매도 근본적인 치료제는 없다고 얘기했잖아요. 파킨슨병도 마찬가지로 증상을 완화하는 개념의 치료제는 있지만, 완치하는 근본적인 치료제는 없어요.

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퇴행성 뇌 질환인 파킨슨병은 우리 뇌의 도파민 신경세포와 밀접한 관련이 있는데요. 해외 연구팀이 도파민 신경세포를 이용해 파킨슨병을 치료하는 새로운 기술을 개발했습니다.

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순간적으로 감정 조절을 못해 저지르는 '우발적 범죄'가 큰 사회 문제가 되고 있는데요. 국내 연구진이 뇌의 특정 신경세포를 활성화하면 이런 충동을 조절할 수 있다는 사실을 밝혀냈습니다. 뇌 영상과 충동성 테스트를 한 문헌을 조사하던 중 편도체를 굉장히 과학자들이 많이 언급하는 것을 알게 됐습니다. 동물을 통해서 조사해보니까 충동성이 굉장히 편도체 D2형 특이적으로 조절되는 것을 관찰할 수 있었습니다.

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술을 한꺼번에 많이 마시는 것을 폭음(binge drinking)이라고 한다. 정상적인 사람들이 섭취하는 음주량보다 훨씬 더 많은 양의 알코올을 단시간에 섭취하는 것을 말한다. 그동안 많은 과학자들은 사람들이 왜 폭음을 하는지 그 원인을 분석해왔다. 그리고 최근 뇌과학의 도움을 얻어 그 원인을 밝혀내고 있다.

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사랑과 이별에는 모든 과정이 있습니다. 그 과정을 통해 우리는 여러 감정을 느끼기도 하고 성장하기도 하는데요. 하지만 최근 연인들 사이에서 '이별 범죄'가 끊이지 않고 있습니다. 한때는 사랑했던 사람에게 폭력과 범죄를 저지르는 이유는 무엇일까요?

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치매는 뇌에서 기억을 담당하는 신경세포가 파괴돼 발생하는 일종의 퇴행성 뇌 질환이죠. 퇴행성 뇌 질환에는 치매 외에도 파킨슨병이 있죠. 파킨슨병도 신경세포에 문제가 발생해 일어난다는 점에서는 치매와 같아요. 그런데 병을 일으키는 신경세포가 서로 다른데요. 파킨슨병은 도파민을 분비하는 신경세포가 소실되면 발병하기 시작합니다. 도파민 분비 신경세포가 한 번에 없어지는 게 아니라, 점진적으로 진행돼 50~60%가량 소실되면 병의 증상이 나타납니다.

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사랑을 느끼는 호르몬이 뇌에서 분비되기 때문인데요. 아주 특별한 화학작용에 의해서 사랑을 느끼게 되는 것이죠. 사랑에 빠진 사람에게 기능적 MRI 촬영을 해보면 뇌의 쾌락 중추가 활성화되어 있는 것을 확인할 수 있습니다. 상대방의 얼굴을 보는 것만으로도 행복감을 느끼게 해주고 이런 호르몬에 의해서 이성으로 제어하기 힘든 열정이 분출되기도 합니다.

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만원 버스나 공공장소에서 모르는 사람과 대화를 나누게 된 경험, 다들 한 번쯤 있으실 겁니다. 사람이 이런 사회성을 갖추었지만, 같은 영장류라도 원숭이와 고릴라는 그렇지 못한데요. 인간이 다른 동물과 달리 뛰어난 사회성을 형성할 수 있었던 이유는 무엇일까요?