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대기를 오염시키는 물질 가운데 질소산화물과 황산화물이 있다. 이 물질들이 수증기와 만나면 황산이나 질산으로 변하고, 수증기는 강한 산성을 띠게 된다. 이 수증기가 땅으로 내려오는 것을 산성비라고 한다.

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산성비의 피해는 주로 생태계를 파괴하는 형태로 나타난다. 첫째로 토양의 산성화 및 영양분의 용출로 인하여 산림피해가 일어나며, 둘째로는 호수와 늪 등의 산성화에 의해 어패류의 감소와 중금속용출에 의한 오염이 발생한다. 산성비에 의한 피해 사례를 들어보자. 미국 뉴욕주에 있는 한 호수의 pH는 6.6∼7.2이었던 것이 점차 3.9∼5.8로 떨어져 물고기의 75%가 피해를 입었고 카나다의 온타리오주의 많은 호수에서도 pH4.5가 되어 물고기와 플랑크톤의 생육이 곤란해졌다. 북유럽에서는 1960년대 후반에 pH4∼5의 비에 의해 산림의 성장이 2∼7% 감소하고 산성화에 의해 호수와 늪의 pH가 저하되어 많은 어류가 사멸하였다고 한다. 스웨덴에서도 곰팡이류 균사가 호수 바닥에 널리 퍼졌고 노르웨이에서도 산성화에 의해 금속류가 용출되어 물속에 알루미늄이온농도가 높아졌다고 한다. 서독에서는 전 산림면적의

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