냉각재[coolant, 冷却材]

[요약] 원자로의 노심(爐心)을 냉각시키는 물질을 말한다.

원자로의 노심(爐心)을 냉각시키는 물질. 핵분열 연쇄반응에 의해 방출된 에너지가 노심의 온도를 극도로 높여 원자로가 파손되는 것을 방지하기 위해 노심을 냉각시킨다. 따라서 냉각재는 원자연료·감속재·실드(방사선 방호벽)와 함께 원자로의 불가결한 중요 부분이며, 연구로에서는 이것으로 열을 흡수하여 열교환기를 통해 노심 밖으로 끌어내어 에너지원(源)으로 이용한다.

실제로 사용되는 냉각재는 고온에서 냉각 능력이 우수하고 중성자를 흡수하지 않으며 고온에 견디면서도 감속재 등과 반응하지 않는 등 중요한 조건을 갖추어야 한다. 고압공기·탄산가스·헬륨 등 기체 외에 수은·나트륨, 나트륨과 칼륨의 합금, 납과 비스무트의 합금 등 용융금속이 냉각재로 이용되며, 중성자를 비교적 잘 흡수하는 경수(輕水)나 중수(重水)등 감속재 겸 냉각재로 사용되는 것도 많다.