구상 성단[globular cluster, 球狀星團]

[요약] 구상 성단은 수십만 개 이상의 항성이 공 모양으로 모여 있는 성단으로, 지금까지 약 100개가 알려져 있다.

성단의 종류에는 산개 성단과 구상 성단이 있다. 산개 성단은 수백 개 정도의 별이 듬성듬성 불규칙적으로 모여 있는 성단이며, 구상 성단은 별이 둥글게 구상으로 모여 있고 별의 수가 산개 성단보다 월등히 많다. 이 대표적인 구상 성단인데, 이 중 헤르쿨레스자리의 구상 성단 M13은 밝아서 하늘이 매우 어두울 때는 육안으로도 관측이 가능하다.

구상 성단까지의 거리는 가까운 것이 수천 광년, 먼 거리에 있는 성단은 30만 광년 이상 걸린다. 구상 성단은 은하계 형성 초기에 생긴 오래 된 천체이기 때문에 연령은 적어도 100억년 이상 될 것으로 추측된다.