가슴샘[thymus gland, 胸腺]

[요약] 면역체계의 중요한 작용을 맡고 있으며 흉선이라고도 한다.

면역체계의 중요한 작용을 맡고 있으며 흉선이라고도 한다. 림프구와 상피세포 가슴샘세포로 이루어진 림프성 장기이며, 호르몬을 분비하는 내분비선으로 인체의 심장 앞 위쪽에 위치한다. 좌우 둘로 나뉘어져 제각기 평평한 삼각형 모양으로 되어 있다. 사춘기인 14~16세경에 무게와 기능의 최고점을 이루다 그 이후 서서히 감소한다.

가슴샘은 피질과 수질로 나뉘는데, 이때 피질에서 T림프구가 만들어진다. 미성숙한 림프구를 T림프구로 변화시키는 주요 임무를 가슴샘이 맡지만, 20세 이후 역할이 둔화됨과 동시에 신체의 여러 면역기능에서 빨간불이 들어오게 된다. 그리하여 가슴샘호르몬은 면역 및 호르몬 치료에도 중요한 몫을 담당한다.